La sonda New Horizons se encuentra solamente a un año de distancia de Plutón

En julio de 2015, la NASA descubrirá un nuevo mundo. Nadie sabe qué esperar cuando el paisaje alienígena se deje ver. Podría haber géiseres de hielo, montañas altísimas, valles profundos e incluso anillos planetarios.

Hasta aquí, solo una cosa es segura: su nombre es Plutón.

El 14 de julio de 2015, la nave espacial New Horizons (Nuevos Horizontes, en idioma español), de la NASA, realizará un sobrevuelo cercano de ese mundo distante. “Como una nave espacial enviada desde la Tierra nunca visitó Plutón de cerca, todo lo que veamos será nuevo”, dice Adriana Ocampo, quien es la ejecutiva del programa para el Programa New Frontiers (Nuevas Fronteras, en idioma español), de la NASA, en las oficinas centrales de la NASA. “Sé que esto será una experiencia extraordinaria, repleta de momentos que harán historia”.

El principal investigador de la misión, Alan Stern, del Instituto de Investigaciones del Sudoeste (Southwest Research Institute, en idioma inglés), comparó la manera en la cual la sonda New Horizons revolucionará el conocimiento sobre el sistema de Plutón con la manera en la cual Mariner 4, que sobrevoló Marte en julio de 1965, revolucionó el conocimiento sobre el Planeta Rojo. En ese momento, muchas personas en la Tierra pensaban que Marte era un mundo con agua y vegetación abundantes, compatibles con la vida. En cambio, la nave Mariner 4 reveló un mundo desierto de inolvidable belleza.

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Multiversos falsables

Ciertos modelos de multiverso pueden ser falsables con las apropiadas simulaciones.

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Desde que los miembros del experimento BICEP2 hicieron públicos sus datos acerca de posibles señales de la inflación en el fondo cósmico de microondas (FCM), el multiverso se ha puesto de moda. Aunque todavía quede por corroborar si la señal de polarización medida es cosmológica o debida al polvo galáctico, el asunto excita la imaginación.

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Los físicos de Planck y BICEP se aliarán para confirmar o desmentir los primeros ecos del Big Bang

Se confirman los rumores: los científicos de la misión europea Planck van a colaborar con los norteamericanos de BICEP2 para dilucidar si las señales captadas por este radiotelescopio terrestre son realmente ondas gravitacionales procedentes de los primeros ecos del Big Bang o, por el contrario, proceden del polvo galáctico. Según Enrique Martínez, investigador de Planck, “en menos de un mes” su equipo publicará un artículo que aclarará el origen de la señal.

En el mundo de la física de altas energías también hay cotilleos. Estos días, una de las preguntas que más se han escuchado por los pasillos de la 37ª Conferencia Internacional de Física de Altas Energías que se celebra en Valencia es: “¿Se sabe algo de lo del BICEP?”.

La expectación creció cuando ayer el padre de la teoría de la inflación cósmica, Alan Guth, contó ante un auditorio de mil personas los últimos rumores del sector: en pocas semanas, se podría saber si su teoría resulta confirmada por pruebas experimentales o si, por el contrario, la gran ilusión de los físicos se queda en simple polvo galáctico. Los representantes del radiotelescopio BICEP, creadores del revuelo, y del único instrumento que podrá juzgarlo, la misión Planck, han despejado algunas dudas. Aunque no las principales.

“En menos de un mes esperamos aclarar qué proporción de la señal puede deberse al polvo de la galaxia”, dice Martínez, de Planck

“Tendremos una primera respuesta en menos de un mes. Publicaremos un artículo en la revista Astronomy and Astrophysics el que esperamos aclarar qué proporción de la señal puede ser debida al polvo polarizado de nuestra propia galaxia, y qué parte procede de los orígenes del cosmos”, ha confirmado el físico Enrique Martínez González, de Planck, a los periodistas. “Ahora mismo, esta es nuestra prioridad: confirmar o desmentir la detección de ondas gravitacionales. Es el tema más importante de la cosmología actual”.

Martínez, del Instituto de Física de Cantabria, forma parte del equipo de la misión Planck. Desde una distancia de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, este satélite de la Agencia Espacial Europea ha recogido un mapa completo del fondo cósmico de microondas, el eco primitivo del Big Bang. Gracias a sus datos de polarización de la esfera celeste, Planck será el único instrumento capaz de dilucidar si las medidas del radiotelescopio terrestre BICEP2, situado en la Antártida, son la panacea que anunciaron sus responsables en el mes de marzo.

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VLT esclarece turbio misterio

Nuevas observaciones revelan cómo se forma el polvo interestelar alrededor de una supernova

Esta impresión artística muestra la formación de polvo en el medio que rodea la explosión de una supernova. Observaciones realizadas haciendo uso del VLT han demostrado que estas fábricas de polvo cósmico generan sus partículas en un proceso que comprende dos etapas, el que se inicia poco después de la explosión, pero que continúa mucho tiempo después. Crédito: ESO/M. Kornmesser

Esta impresión artística muestra la formación de polvo en el medio que rodea la explosión de una supernova. Observaciones realizadas haciendo uso del VLT han demostrado que estas fábricas de polvo cósmico generan sus partículas en un proceso que comprende dos etapas, el que se inicia poco después de la explosión, pero que continúa mucho tiempo después.
Crédito:
ESO/M. Kornmesser

Un grupo de astrónomos logró seguir en tiempo real la formación de polvo interestelar (durante los momentos posteriores a la explosión de una supernova). Por primera vez, es posible demostrar que estas fábricas de polvo cósmico generan sus partículas en un proceso que comprende dos etapas, el que se inicia poco después de la explosión, pero que continúa mucho tiempo después. El equipo empleó el Very Large Telescope (VLT) de ESO, localizado en el norte de Chile, para analizar la luz emitida por la supernova SN2010jl mientras se desvanecía lentamente. Los nuevos resultados serán publicados en línea en la revista científica Nature, el 9 de julio de 2014.

 

El origen del polvo cósmico en las galaxias es aún un misteio [1]. Los astrónomos saben que las supernovas son probablemente su principal fuente de producción, especialmente en los inicios del Universo, pero aún no está claro cómo y dónde estas partículas se condensan y desarrollan. Tampoco se ha podido determinar de qué forma evitan la destrucción en un entorno tan adverso como el de una galaxia de formación estelar. Sin embargo, las nuevas observaciones realizadas haciendo uso del VLT de ESO, emplazado en el Observatorio Paranal en el norte de Chile, están ayudando a esclarecer estas interrogantes por primera vez.

Un equipo internacional empleó el espectrógrafo X-shooter para observar una supernova -conocida como SN2010jl- nueve veces en los meses siguientes a la explosión, y una décima vez 2,5 años después de la misma, en longitudes de onda visibles e infrarrojas cercanas [2]. El estallido de esta supernova excepcionalmente brillante, resultado de la muerte de una estrella masiva, se produjo en la pequeña galaxia UGC 5189A.

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China planea construir un super acelerador de particulas.

Científicos del Instituto de Física de Altas Energías (IHEP) en Pekín están planeando construir una 'fábrica de Higgs' para 2028. El plan consiste en un anillo subterráneo de 52 kilómetros para producir choques de electrones y positrones. China se pondría asi a la vanguardia de la física de partículas.

Las colisiones de estas partículas fundamentales permitirían que el bosón de Higgs se estudiará con mayor precisión que en el mucho más pequeño Gran Colisionador de Hadrones (LHC) en el CERN, el laboratorio de física de partículas en Europa, cerca de Ginebra, Suiza. Los físicos chinos dicen que esta instalación, cuyo coste se cifra en 2.220 millones de euros, está al alcance tecnológico y económico.

SUPERCOLISIONADOR

Pero China espera que el nuevo acelerador también sería un paso hacia un colisionador de nueva generación - un colisionador protón-súper protón- en el mismo túnel, informa Nature.
Equipos europeos y estadounidenses también han barajado el desarrollo de un supercolisionador de este tipo, pero la enorme cantidad de investigación que se necesita antes de que una máquina de este tipo se pueda construir hace que la fecha más probable es 2035.

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El láser más grande del mundo estruja diamantes con presión planetaria

La gigantesca máquina láser del Lawrence Livermore National Laboratory (EE UU), que aparece en la película Star Trek en la oscuridad en el papel del núcleo de la nave Enterprise, ha logrado comprimir el duro diamante a 5 terapascales, una presión muy similar a la del centro de Saturno. Estudiar el comportamiento de la materia en estas condiciones extremas ayudará a entender lo que sucede dentro de los planetas gigantes.

 

La máquina NIF preprarada para el experimento. / Matt Swisher

La máquina NIF preprarada para el experimento. / Matt Swisher

Hace unos meses investigadores del Lawrence Livermore National Laboratory, en California, alcanzaron un hito en la fusión nuclear al liberar por primera vez más energía que la absorbida por el combustible utilizado. Esto se hizo en la máquina National Ignition Facility (NIF), con la que ahora han conseguido un nuevo avance: 'estrujar' un diamante con una presión increíble: 5 terapascales (5 x 1012 Pa).
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El instrumento español IMaX revela cómo nacen y evolucionan las estructuras magnéticas en el Sol

IMaX, a bordo de la misión SUNRISE -un telescopio que observó el Sol desde un globo estratosférico en el Ártico-, ha observado la formación y evolución de un tubo magnético en la superficie solar

El magnetógrafo IMaX, un instrumento desarrollado íntegramente en España, ha desvelado cómo se forman y evolucionan los tubos de flujo en el Sol, considerados los ladrillos del magnetismo solar y cuya existencia se había demostrado solo de forma indirecta debido a su reducido tamaño. La inigualable resolución obtenida por la misión SUNRISE ha permitido seguir por primera vez la evolución de uno de estos tubos, que ha resultado diferente a lo que se proponía hasta ahora.

El instrumento IMaX se diseñó para abordar uno de los mayores desafíos de la astrofísica actual, el campo magnético solar, que se manifiesta de muy variadas formas, como el ciclo de once años, las manchas o las tormentas solares. Hoy día se considera la clave para profundizar en el conocimiento del Sol y predecir cómo se va a comportar y en qué medida nos afectará. Y los tubos magnéticos, con un tamaño de pocos cientos de kilómetros, resultan esenciales en este escenario, ya que se cree que las grandes estructuras, como las manchas, se forman a partir de elementos más pequeños.

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